Kahvin alkuperästä on olemassa ainakin kaksi tarinaa. Kummankin kertomuksen mukaan kahvi on kotoisin Etiopiasta. Todennäköisesti ihminen on maistellut kahvipensaan marjoja aina, mutta ensimmäinen maininta kahvipensaasta on 800-luvun lopulta arabialaisen lääkärin muistiinpanoissa.

Kahvipensas menestyy luonnonvaraisena Afrikassa sekä Arabian niemimaalla. Länsimaissa suosittu arabica-kahvi on kotoisin Etiopian läntiseltä ylängöltä. Robusta-kahvi löydettiin 1800-luvulla Kongosta. On edelleen arvoitus, onko kahvi kasvanut näillä alueilla luonnostaan. Jemeniin kahvin on arveltu kulkeutuneen sinne muuttaneiden etiopialaisten mukana 600–800-luvulla.